El telescopio espacial JWST recibe su primer instrumento: MIRI

España ha participado en la construcción de este instrumento, que podrá explorar los confines del Universo, detectando y caracterizando las primeras galaxias y cuásares, cuando el Universo tenía menos del 10% de su edad actual

Tras más de diez años de trabajo por parte de más de 200 ingenieros, el instrumento MIRI (siglas en inglés de Mid InfraRed Instrument, Instrumento para el Infrarrojo Medio) ha sido declarado listo para su entrega.


El telescopio espacial James Webb (conocido como JWST por sus siglas en inglés, James Webb Space Telescope) es un proyecto conjunto entre la ESA, la Agencia Espacial Canadiense (CSA) y la NASA que operará a partir del 2018. Con un espejo segmentado de 6,5 metros de diámetro será el mayor telescopio espacial y trabajará en los rangos del infrarrojo medio y el infrarrojo cercano. De los cuatro instrumentos que irán a bordo del JWST, MIRI es el primero que ha sido completado. Se trata de una cámara y espectrómetro pionero, tan sensible que podrá ver una vela situada sobre una de las lunas de Júpiter. El siguiente paso es enviarlo al Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA donde se integrará al telescopio junto con otros tres instrumentos.

La ceremonia de entrega entre la ESA y la NASA ha tenido lugar el 9 de mayo, en el Instituto de Ingeniería y Tecnología de Londres, y con este acto se culmina una larga colaboración por parte de equipos de ambos continentes.

MIRI/MTS: La participación española en el nuevo telescopio espacial JWST

MIRI es un instrumento desarrollado por un consorcio europeo liderado por el Reino Unido. Grupos del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA) y del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), actualmente en el Centro de Astrobiología (CSIC-INTA), han participado en este instrumento desde 2002. El INTA ha sido responsable del diseño, desarrollo y ensamblaje del Simulador del Telescopio para MIRI (MTS, del inglés MIRI Telescope Simulator). El MTS es un sistema optomecánico que opera a temperaturas criogénicas (-235 ºC) y alto vacío para simular la señal óptica y radiativa de JWST en condiciones de espacio profundo. Este sistema ha sido fundamental para la calibración del instrumento MIRI en tierra, proceso en el que también han participado grupos españoles. 

MIRI combina capacidades espectroscópicas y de imagen con una resolución angular y sensibilidad diez veces superior a los instrumentos actuales más avanzados en su rango espectral. Con estas capacidades, MIRI será capaz de explorar los confines del Universo, detectando y caracterizando las primeras galaxias y cuásares, cuando el Universo tenía menos del 10% de su edad actual. Podrá investigar los estadios iniciales de la formación de estrellas y la formación de discos planetarios alrededor de las mismas, y será capaz de detectar y caracterizar la complejidad química de las atmósferas de exoplanetas.

Participación española y beneficios

Los beneficios de la participación española son claros. Los grupos de ingeniería del INTA, y empresas participantes, han adquirido experiencia en el diseño, desarrollo, ensamblaje y calibración de mecanismos optomecánicos, sistemas de electrónica y control en el rango infrarrojo y en criogenia, imprescindibles en instrumentación actual avanzada. Esta experiencia está permitiendo al INTA, al CSIC y a empresas españolas participar, e incluso liderar, otros proyectos internacionales dentro de la ESA, el Observatorio Europeo Austral (ESO) y el CERN, en colaboración con socios europeos.


 

 

Imágenes adicionales:

Paul Eccleston working on the MIRI, (Mid InfraRed Instrument ), flight instrument for the James Webb Space Telescope, JWST, during ambient temperature alignment testing in RAL Space's clean rooms at STFC's Rutherford Appleton Laboratory, 8th November 2010
Sean Keen making adjustments to the MIRI, (Mid InfraRed Instrument), flight instrument for the James Webb Space Telescope, JWST, during environmental testing in RAL Space's thermal vacuum chamber at STFC's Rutherford Appleton Laboratory, 16th August 2011.
 
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